1966年,美國用全鋁合金制造的潛艇撈原子彈

       

一件專門生産民用食品金屬包裝的公司和潛艇怎麼會牽涉到一起?早在上個世紀40年代,美國的雷諾茲金屬公司産生了建造全鋁合金制潛艇的想法。正是這種創新的思維,使一家專門生産食物包裝的公司成為了美國海軍深潛器技術的探索者。這也算是某種形式上的軍民融合吧。

20世紀50-60年代,雷諾茲金屬公司開始尋找一種令人振奮的方式來推廣鋁合金的多種用途,除了鋁合金的汽車外,最有趣的實驗可能是全鋁合金制造的潛水艇。雷諾茲在第二次世界大戰期間開始設計實驗潛艇。但這個想法成為現實已經是整整20年後了。

全尺寸模型

1964年,鋁合金号潛艇在康涅狄格州的格羅頓工廠組裝完成。它全重80噸,長50英尺,可以搭載3-4名艇員。其設計指标希望可以在深達15000英尺的海底進行海洋科學考察以及打撈任務。

潛艇有四個觀察口,安裝有主動和被動聲納以及側掃聲納。鋁合金号潛艇相比傳統的潛水艇,在設計上有一些獨到之處,鋁合金材質的艇體長51英尺,由11個鍛造鋁合金的缸體焊接而成。鋁合金結構的強度重量比超過了鋼制艇體,在最大潛水上,其殼體可承受的壓力達到每平方英寸7500磅。

為了穩妥起見,雷諾茲公司先建造了一個全尺寸的木質模型來進行驗證。然而這個模型在浸水試驗中沉沒。後來設計師給它加裝了一個圍殼,調整了全艇的浮力指數,在後面的測試中沒有發生事故。後來還建造了一個1:16的比例模型,用于壓力測試。

1964年,美國專業雜志《海底技術》專門刊登文章指出:“鋁合金技術應用到潛艇上,有助于深海研究向前邁進。憑借其15000英尺的深潛能力,自主推進方式,80英裡的航程和32小時的下潛時間,鋁合金潛艇可以探索60%的世界深海。毫無疑問,它是未來深潛海底、探測海洋奧秘的先行者。”

雖然鋁合金号潛艇的未來似乎很光明,但它的職業生涯其實很短暫,1970年就早早地退役。在這短短六年的時間裡,鋁合金潛艇最值得人們津津樂道的1966年在海底搜尋失蹤核彈的事件。

1966年1月17日,美國空軍一架B-52轟炸機和一架KC-135空中加油機在執行任務時,在西班牙帕洛馬雷斯上發生相撞。事件中,一共有七名機組人員喪生。最關鍵的是,B-52轟炸機上攜帶有四枚核炸彈,其中三枚落在地面,一枚落入海中。地上的這三枚很快被找到,然而落入海中的那枚核彈卻不知所蹤。

美國海軍派遣了18艘軍艦和2200名海軍官兵在西班牙海岸進行搜索。除軍艦外,鋁合金号潛艇也被調來,與美海軍的埃爾文号深海潛水器一起搜索。鋁合金号和埃爾文号一起緊張工作了幾十天,确認核彈大緻所在的位置。最後,埃爾文号在水深約3,000英尺的地方發現核彈,于1966年4月7日完好無損地打撈出水。

美海軍人員和打撈出水的核彈

除了搜索深海核彈的光榮事迹,後來鋁合金号還曾經搭救跟自己一起搜索核彈的埃爾文号深潛器。1968年,埃爾文号搭乘露露号科考船進行深海探測作業。在執行吊運任務時,因為鋼索斷裂,埃爾文号在沒有關閉水密艙門的情況下落水并迅速沉沒,最終沉到4900英尺深的海中。美國海軍隻好又調運鋁合金号潛艇前來救援。克服惡劣天氣的影響,鋁合金号數次下潛探查情況,将打撈的吊索安裝到埃爾文号上,在潛艇救援船的幫助下,成功将其撈出水面。

鋁合金号拍攝到的埃爾文号照片

在後來的日子裡,鋁合金号還曾經參加打撈回收重型魚雷、參加美國海軍科學考察辦公室的深海探測,以及拍攝科考紀錄片。

1991年,退役後的鋁合金号潛艇被捐贈給弗吉尼亞科學博物館,直到今天。靜靜地停在廣場上供人參觀,提醒将鋁合金技術與海洋深潛科考相結合的創新力。在短暫的職業生涯中,鋁合金号創下了當時潛艇潛水的最深世界紀錄,并走遍了全球各大海洋。1960年,鋁合金号是深海探測的先鋒,是人類了解海洋的重要工具。